Atmósfera de Marte

La atmósfera de Marte

La atmósfera de Marte es muy distinta a la de la Tierra, destacando una mayor presencia del gas metano. La presencia abundante de este gas indica que podría existir alguna forma de vida en Marte.

La atmósfera del planeta es más ligera que la de la Tierra. El espesor de la atmósfera es de aproximadamente 11 Kilómetros,.  mientras que el espesor de la Tierra es de 6 kilómetros. 

Una atmósfera muy polvorienta: las tormentas de polvo en Marte

Tormenta polvo Marte
Secuencia de una tormenta de polvo en Marte

La atmósfera de Marte es muy polvorienta. El polvo en suspensión en el aire le da a la atmósfera de Marte un color amarillento que le caracteriza. 

Siguiendo a Francisco González Galindo, del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC), “si existe un elemento que define la atmósfera de Marte, se trata de la presencia de polvo en suspensión.”

En las planicies de Marte, durante las horas de mayor temperatura, suelen formarse remolinos de polvo parecidos a los que se forman en los desiertos de la Tierra, pero con alturas que pueden llegar a los 10 kilómetros y que dejan a su paso marcas características sobre la superficie de Marte.

A escalas mayores, es frecuente la formación de tormentas de polvo, que suelen abarcar cientos de kilómetros pero que en ocasiones pueden llegar a cubrir todo el planeta. Estas grandes tormentas de polvo afectan a la temperatura atmosférica, ya que el polvo absorbe eficientemente la radiación solar.


Se forman siempre en la misma época, cuando es verano en el hemisferio sur y el planeta se sitúa en el perihelio de su órbita (el punto más cercano al Sol). Sin embargo, no todos los años se forman estas tormentas globales: saber por qué unos años el polvo cubre todo el planeta y otros no sigue siendo uno de los grandes misterios por resolver sobre Marte.

Uno de los aspectos interesantes de las tormentas de polvo de Marte es que podemos observarlas con un simple telescopio desde la Tierra, tal y como relata este artículo de la NASA sobre las tormentas de polvo en Marte.

El fino polvo de Marte está siempre presente en su atmósfera, de modo que la deposición de polvo sobre los paneles solares es uno de los problemas básicos a los que deben hacer frente los robots que operan en la superficie de Marte.Los datos transmitidos por los vehículos Mars Exploration Rovers indican que las partículas en suspensión tiene alrededor de 1,5 micrómetros.

Planeta Marte
Planeta Marte. Fuente: NASA.


¿Cuál es la composición de la atmósfera de Marte?


Las capas de la atmósfera de Marte son:

-Atmósfera inferior: es cálida debido al calentamiento por el polvo en suspensión.
-Atmósfera media: hay una corriente en chorro que fluye en la atmósfera media.
-Atmósfera superior, o termosfera: esta región de la atmósfera tiene temperaturas muy altas causadas por el calor del Sol. En este nivel, los gases empiezan a separarse el uno del otro.
-Exosfera: a partir 200 km o más. En esta región están las últimas briznas de la atmósfera que se mezcla con el espacio exterior. No hay un límite claro, sino que los gases son gradualmente cada vez menos densos.

Composición de la atmósfera de Marte

 La atmósfera de Marte está compuesta principalmente por dióxido de carbono (95%), nitrógeno (3%) y argón (1,6%).

Esta sería más exactamente la composición de la atmósfera de Marte:


Composición de la atmósfera de Marte
Composición de la atmósfera de Marte. Fuente: elaboración propia.


Dióxido de carbono


El dióxido de carbono (CO2) es el componente principal de la atmósfera de Marte. 

Cada uno de los polos de Marte permanece en oscuridad continua durante el invierno de su respectivo  hemisferio, y esto provoca que se enfríe la superficie hasta tal punto que el 25% de dióxido en la atmósfera se condensa en forma sólida, es decir, en forma de hielo seco, formando una capa de hielo en los polos. 

Cuando cada uno de los polos vuelve a recibir el calor del Sol durante el verano en Marte, el dióxido, que estaba congelado, se sublima y vuelve de nuevo a la atmósfera. Este proceso produce una gran variación de la presión atmosférica en el planeta.

Argón



Si comparamos la atmósfera de Marte con la de otros planetas, podríamos decir que está enriquecida con gas  argón.

Al contrario de lo que ocurre con el CO2, el argón no se solidifica, y por tanto  la cantidad total de argón en la atmósfera de Marte es constante. Eso sí, las concentraciones de argón pueden variar según la región de Marte debido al flujo de dióxido de carbono. 


Agua


Durante el verano en Marte aparecen restos de agua debido a la sublimación del dióxido de carbono. Las tormentas estacionales, que pueden llegar a alcanzar los 400 kms/h, arrastran consigo grandes cantidades de vapor de agua y polvo, produciendo escarcha y nubes cirros parecidas a las de la Tierra.