Mars 2020

Mars 2020: un nuevo paso crítico en el camino a Marte.


Mars 2020
Diseño conceptual de la misión Mars 2020. Imagen: NASA.

La misión Mars Rover 2020 es una misión que tendrá una duración estimada de 687 días. El objetivo será investigar el ambiente y la antigüa geología de Marte, y también se evaluará la habitabilidad del planeta en el pasado y su potencial para albergar vida en la actualidad. Además, se intentará con esta misión recoger muestras para luego traerlas a la Tierra

Pero sobre todo, uno de los objetivos principales de esta misión será investigar cómo transformar el CO2 en oxígeno. El administrador de la NASA, Charles Bolden,  ha dicho que "La exploración de Marte será el legado de esta generación, y el rover Mars 2020 será otro paso crítico en el camino de los seres humanos al Planeta Rojo". 

El rover, que tendrá un hardware mucho más sofisticado que su predecesor Curiosity, podría hacer mediciones útiles a la hora de diseñar una futura expedición humana, ya que las investigaciones que vaya a llevar a cabo ayudarán  a comprender los peligros que plantea el polvo de la atmósfera de Marte. 

Esta misión fue anunciada por la NASA el 4 de diciembre de 2012 en una reunión que tuvo lugar en San Francisco.En el 2014, tras haber evaluado 58 propuestas distintas en un concurso abierto, el 31 de julio la NASA anunció cuál sería la carga útil del rover.

Si bien habrá diferencias en los instrumentos científicos que llevara este rover, todo el sistema de aterrizaje y también el chasis serán prácticamente los mismos que los que usó Curiosity. Esto reduce el riesgo técnico general de la misión, e implica un ahorro de dinero y de tiempo de desarrollo, pues ya se cuenta con la experiencia pasada de haber diseñado el rover Curiosity. 

La nueva misión se estima que costará unos 200 millones de dólares. La disponibilidad de piezas de repuesto, al poder utilizar algunas de Curiosity, hará esta misión un poco más económica que la anterior. El equipo de ingeniería de Curiosity también participará en el diseño del nuevo vehículo. 

Instrumentos científicos de la misión Mars 2020



Entre los instrumentos que llevará el rover, se encuentran los siguientes:

Experimento ISRU de Oxígeno en Marte: se intentará producir oxígeno a partir del CO2 de Marte.

SuperCam: se trata de un proyecto de Francia gracias al cual se podrán obtener imágenes y analizar la composición química de muestras. También podrá detectar a distancia compuestos orgánicos en las rocas.

- MastCam-Z: un sistema de cámara avanzada con capacidad estereoscópica de imágenes panorámicas y con zoom. El instrumento también comprobará la mineralogía de la superficie de Marte y ayudará en las operaciones del rover.

- Instrumento Planetario para Litoquímica en Rayos X (PIXL): un espectrómetro de fluorescencia de rayos X, para detectar elementos químicos.

- Escaneo de Entornos Habitables con Raman y Luminiscencia para Productos Orgánicos y Químicos (SHERLOC): proporcionará imágenes que permitirán detectar compuestos orgánicos.

- Radar de Imagen para la Exploración del Subsuelo de Marte: se trata de un radar que hará posible estudiar la estructura geológica del subsuelo del planeta rojo. 

Analizador de Dinámicas Ambientales en Marte (MEDA): gracias a estos sensores se podrá medir la velocidad del viento, la presión, humedad relativa y el tamaño y la forma del polvo de Marte. El español José Rodríguez-Manfredi, del Centro de Astrobiología, Instituto Nacional de Tecnica Aeroespacial, será el responsable principal de este experimento. El MEDA compitió con otras 57 propuestas de instrumentos.

El Meda, un instrumento español.


El MEDA es un proyecto que ha sido  liderado por el Centro de Astrobiología. El doctor José Antonio Rodríguez-Manfredi, jefe del Departamento de Instrumentación del CAB, será el investigador principal.

El Centro de Astrobiología (CAB), creado en 1.999,  cuenta con unos 150 investigadores. Es un centro de investigación del Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial (INTA) y del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) y está asociado al NASA Astrobiology Institute (NAI).

Gracias al MEDA se investigarán los ciclos diurnos y estacionales de las propiedades del polvo ambiental de Marte y la respuesta a los cambios y fenómenos meteorológicos.

También registrará la presión ambiental al nivel de la superficie, la humedad relativa y la temperatura del aire y del suelo así como los vientos. 

En el desarrollo de MEDA también participan la Universidad de Alcalá, el Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial y la Universidad del País Vasco, además de varias instituciones internacionales.

En su momento el Centro de Astrobiología ya había diseñado la estación REMS, una  estación ambiental que lleva Curiosity consigo y que ahora mismo está tomando datos en Marte.



Cronología de la misión Mars 2020



Cronología de la misión Mars 2020
Cronología de la misión Mars 2020. Imagen: NASA.

Se prevé que en Julio o Agosto del 2020 se lance la misión a bordo de un cohete Atlas V. El viaje tendrá una duración de unos 8 o 9 meses y la llegada tendrá lugar entre enero y marzo del año 2021. 

En próximos reportajes seguiremos hablando sobre esta interesante misión.