Una nueva idea para abaratar los costes del viaje a Marte.

¿Cuál es el problema?



Simulación de una hibernación.
Simulación de una hibernación. Al fondo, el planeta Marte. Foto: Spaceworks.
El dinero. Me han preguntado muchas veces, sobre todo en las entrevistas cuál es el principal problema de viajar a Marte, y siempre he respondido que la gran mayoría de los problemas se reducen a uno: el dinero. 
La radiación del espacio, el clima de Marte, su escasez de agua, el combustible necesario para realizar el viaje, todos estos problemas implican investigación científica para encontrarles solución y esas investigaciones se financian con dinero.  

¿Cómo reducirías costes si tuvieses que organizar un viaje a Marte? La NASA no anda muy sobrada de dinero últimamente ya que los recortes nos afectan a todos (parece que a unos más que a otros, eso es cierto) y también  le ha estado dando vueltas al tema. Finalmente ha llegado a la conclusión de que la hibernación de los astronautas podría ser una solución.

Actualmente la financiación de un viaje espacial a Marte es un gran reto a superar. Incluso las iniciativas que ofrecen soluciones más económicas, como la fundación Mars One, han estimado el coste del viaje en unos 6.000 millones de dólares. 

Semejantes cifras "astronómicas" deben ser reducidas ahora que estamos en tiempo de crisis. Por ello, la NASA, buscando maneras de reducir estas cantidades ha pensado que hibernar a los astronautas puede ser una buena opción.

¿En qué consiste la hibernación?




Se trataría de someterlos a un sueño profundo (letargo) durante el viaje al planeta rojo. Esto reduciría 
las funciones metabólicas de los astronautas, utilizando las modernas técnicas médicas ya conocidas. Este letargo, combinado con alimentación intravenosa podría poner a los astronautas en estado de hibernación durante unos 180 días, que sería la duración del viaje de ida a Marte. 

Hasta el año 2003 el letargo no era más que una teoría, pero desde el año 2003 se convirtió en una realidad médica. Actualmente, se utiliza el letargo para  tratar a los pacientes de traumatología en las unidades de cuidados intensivos. La grandes centros médicos poseen actualmente los protocolos necesarios para inducir el letargo en los pacientes y así poder mantenerlos vivos hasta que sea posible obtener el tratamiento necesario.



Hasta ahora se había conseguido como máximo mantener a una persona en hibernación durante una semana. Sin embargo es posible inducir la hibernación durante mucho más tiempo. Así, el ingeniero aeroespacial March Schaaffer, de la empresa Spaceworks, ubicada  en Atlanta, sseñala que hasta ahora no se había logrado aletargar a un paciente durante más tiempo porque no había sido necesario inducir la hipotermia en pacientes durante más de siete días. "No hemos tenido la necesidad de mantener a alguien en ese estado durante más de siete días. Para misiones humanas a Marte, tenemos que pensar a 90 días, o 180 días". 

¿Qué ventajas tiene la hibernación?



Una vez hibernados los astronautas pueden vivir en naves de tamaños muy reducidos. Además, necesitarían mucha menos comida, agua y ropa. Esto ayudaría a tener que llevar mucho menos peso en la nave. No olvidemos que poner un solo kilográmo de agua, por ejemplo, en órbita, cuesta unos 30.000 dólares.

La investigación que está haciendo Spaceworks está siendo financiada por la NASA e implica que se reducirá 5 veces del volumen presurizado necesario para una tripulación en hibernación y que se reducirá en 3 veces la cantidad total de masa necesaria. El peso de los materiales de la misión que vaya al planeta rojo pasaría de un peso de 400.000 kg a unos 220.000, con el consiguiente ahorro.